La Provence de Van Gogh, comment le Sud de la France a inspiré ses œuvres d’art les plus joyeuses et prolifiques

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Van Gogh était le plus heureux et le plus prolifique dans le sud de la France, mais c’est aussi là que les fissures ont commencé à apparaître.

C’est une nuit étoilée sur le Rhône, du moins, ce serait si j’osais lever les yeux. Je suis venu en Provence pour voir les paysages qui ont non seulement inspiré Vincent Van Gogh, mais qui l’ont propulsé dans une nouvelle catégorie de peinture.

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C’est l’hiver à Arles et la vieille ville est en bataille contre le vent, les volets fermés. C’est exagéré, je suppose, les locaux sont juste consternés par le fait que le temps doux de la Provence s’améliore peu. En marchant dans l’étroite ruelle, bordée de maisons de chaque côté, je me dis que ce n’est rien. Une fois arrivé sur la place principale, sans protection, à mon tour, le vent m’a frappé.

Je n’ai jamais ressenti un vent semblable au mistral. Il rafale à travers la vieille ville avec une telle force que des panneaux fixes se balancent, des morceaux de détritus s’envolent et tournent comme des tornades, et la seule autre personne assez stupide pour être à l’extérieur se précipiter dans l’allée parallèle à la mienne, la tête fixée fermement vers le bas. Au moment où j’atteins le Rhône, les lampadaires tremblent, les eaux noires s’écrasent contre la rive et j’ai l’étrange sensation que mes boucles d’oreilles essaient d’arracher mes lobes. Quand une rafale encore plus grande frappe à l’arrière, (avec une vitesse de rafale d’environ 110 km / h, selon les informations du lendemain), j’ai ressenti un claquement dans la colonne vertébrale qui me fait encore mal le matin.

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Je suis debout dans le fameux virage de la rivière où Van Gogh a peint La Nuit étoilée sur le Rhône, et bien que le mistral balaie rapidement les nuages ​​d’avant en arrière, empêchant de voir plus qu’un aperçu de ce célèbre nuit étoilée, c’est toujours une scène curieusement familière. L’eau incolore (éclairée ce soir par la lune plutôt que par les lampadaires du célèbre tableau) s’est transformée en pics d’œufs fouettés, les branchent courbent dans la rivière, les gros platanes vacillent dans le vent ; la force de la nature qui s’abat sur lui est aussi enivrant que ses tableaux.

Le séjour peu probable de Van Gogh en France

«Van Gogh a adoré le mistral», me dit-on le lendemain à la Fondation Vincent Van Gogh. “Bien que ce soit l’une des raisons pour lesquelles il soit devenu fou.” Pendant la journée, lorsque le soleil inonde les bâtiments de ses rayons, il est facile de comprendre pourquoi il est venu ici. Non pas qu’il le veuille, mais en février 1888, lorsqu’il a pris la route en direction de Marseille afin d’acheter des tableaux pour son frère, le marchand d’art Theo, une rare tempête de neige cloua le train au sol à Arles. Van Gogh est sorti, a aimé ce qu’il a vu et est resté  pendant 15 mois.

C’est ici qu’il a vécu sa période la plus célèbre, dans son travail. Croyant que la lumière claire et forte ressemblait à celle du Japon (ou croyant Toulouse-Lautrec qui le lui avait dit), il a réalisé 500 esquisses et près de 200 tableaux à Arles, amplifiant les jaunes et les bleus qu’on lui associe aujourd’hui et déclenchant une joie sur la toile qu’il n’avait jamais obtenue auparavant. Les 200 lettres qu’il a envoyées à Théo montrent qu’il lisait aussi frénétiquement : George Eliot, Dickens, toute l’œuvre de Shakespeare.

C’est également ici que les dernières fissures ont commencé à apparaître. C’est à cet endroit qu’il s’est coupé l’oreille gauche à la suite d’une dispute avec son mentor Gauguin. Au bout de 15 mois à Arles, repoussé par les locaux (ils avaient demandé à ce qu’il soit expulsé pour son comportement «inquiétant»), il s’est rendu à l’hôpital psychiatrique de Saint-Rémy-de-Provence.

Le sentier Van Gogh à Arles

Aujourd’hui, son influence perdure. Comme on pouvait s’y attendre, compte tenu de la façon dont les habitants l’ont détesté, aucune des œuvres de Van Gogh ne s’est retrouvée ici. Au lieu de cela, on retrouve quelques reproductions de ses œuvres d’Arles-Set dispersées dans la ville, aux endroits où il les a peintes. Sur la Place du Forum, se trouve le Café de Nuit avec son auvent abaissé qui encadre la terrasse ; la moutarde repeinte ressemble à celle qu’il peignait lorsqu’il réalisé Café Terrace at Night (la reproduction se trouve à côté). L’arène romaine est spectaculaire, mais votre regard est instantanément attiré par son étude des spectateurs, (femmes portant des parasols, hommes portant des combinaisons) postés dehors. Même le Rhône lui-même est éclipsé par la petite Nuit étoilée au bord de l’eau, lumineuse malgré la pancarte craquelée par le soleil sur laquelle il est posé.

Bombardée pendant la Seconde Guerre mondiale, la Maison Jaune où il a vécu avec Gauguin, est la seule chose qui manque. Aujourd’hui, l’espace qu’elle occupait se trouve de l’autre côté d’un rond-point. Bien que vous remarquiez à peine la route, l’air qui l’entoure crépite encore des fantômes de Van Gogh.

Aujourd’hui, Arles dispose d’une impressionnante scène d’art moderne, avec un festival de la photographie chaque été et des ruelles gorgées de galeries dans les bâtiments de pierres calcaires qui captent la lumière et qu’il a tant aimés. La Fondation Vincent Van Gogh Arles, installée dans une ancienne banque prestigieuse, propose des expositions saisonnières sur l’interaction entre l’art traditionnel et l’art contemporain (toutes ont au moins un original de Van Gogh, généralement plusieurs). A 20 minutes à pied, après l’amphithéâtre romain, se trouve le complexe Luma Arles, où se dresse une tour conçue par Frank Gehry au-dessus d’anciennes remises ferroviaires transformées en galeries d’art. Il ouvrira ses portes l’année prochaine, mais des expositions sont déjà en cours. Pendant ma visite, les coéquipiers Gilbert et George ont pris possession d’une immense galerie voûtée au plafond. Un autre, encore plus gros, a encore une bouffée de gazole dans l’air.

Teeny Saint-Rémy, patrie de Nostradamus et du marquis de Sade

Arles n’a pas l’air d’une grande ville, mais Saint-Rémy n’est qu’un tout petit village en comparaison, avec un centre mansardé qui abritait autrefois Nostradamus et le Marquis de Sade.

Arles ne se sent pas comme une grande ville, mais Saint-Rémy est une adolescente en comparaison, avec un centre aux murs minuscules qui abritait autrefois Nostradamus et le marquis de Sade. C’est un petit village de lavande d’une ville provençale, mais c’est à deux kilomètres de là que je suis : le monastère transformé en asile de Saint Paul de Mausole où Van Gogh a passé un an à partir de mai 1889, après s’être enregistré avec la bénédiction de Théo. Il a réalisé 100 à 150 tableaux, une production étonnante, étant donné que la plupart du temps il a été en proie à des dépressions successives.

Aujourd’hui, il s’agit toujours d’une clinique privée : les patients suivent une thérapie par l’art et leurs œuvres sont vendues dans le magasin. À l’époque, Van Gogh, qui vivait dans trois pièces : une chambre à coucher, un studio et une salle de rangement pour ses toiles, était traité avec l’hydrothérapie et la thérapie par la glace, ce qui, dit-il, l’aidait à se sentir mieux, malgré le taux de réussite de 10%. En fait, son état s’est aggravé, il a tenté de se suicider en buvant de la paraffine et en mangeant ses pigments.

Son ancienne chambre à coucher, reconstruite dans la partie muséale (la vraie chambre de Van Gogh fait partie de l’hôpital actuel) est toujours aussi sombre.

Comme à Arles, des reproductions de ses tableaux sont dispersés sur le terrain, au milieu de pins et d’oliveraies, tandis que le chant des oiseaux remplit l’air. Van Gogh aimait les champs, les montagnes aux dents escarpées et les oliviers dansants et il utilisait ce nouveau vocabulaire bucolique pour exprimer son angoisse. Les tiges de blé rétrécissent sous le soleil ardent ; les hommes dantesques s’éloignent du chemin et se réfugient sous d’immenses arbres. Ses autoportraits de garçons perdus en particulier, baignés d’une lumière verdâtre provenant des murs de sa chambre, où il peignait la nuit, sont pénibles à regarder.

“Le soleil dans le sud de la France est impitoyable”, écrit-il à Theo. Tout comme les gens. Mais pour Van Gogh, la nature était un lien avec l’univers, un lien avec la vie et la mort. Et dans la lumière et le paysage provençal, il a trouvé quelque chose de plus impressionnant.

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